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Batalla de las islas de Santa Cruz

Batalla de las islas de Santa Cruz

El siguiente artículo sobre la Batalla de las Islas Santa Cruz es un extracto del libro de Barrett Tillman On Wave and Wing: The 100 Year Quest to Perfect the Aircraft Carrier.


Las islas palúdicas de Santa Cruz se encuentran a trescientas millas al este de las Islas Salomón, y podrían permanecer desconocidas en la historia si no fuera por la cuarta batalla de portaaviones de la Campaña del Pacífico de la Segunda Guerra Mundial, que se libró cerca en octubre de 1942, y conocida como la Batalla de las Islas Santa Cruz.

PREPARACIONES JAPONESAS PARA LA BATALLA DE LAS ISLAS SANTA CRUZ

En un raro ejemplo de cooperación estratégica, el Ejército y la Armada japoneses dejaron de lado su amarga enemistad el tiempo suficiente como para planificar un esfuerzo serio para poner fin a la campaña de Guadalcanal. Coordinado con una gran ofensiva del Ejército Imperial en tierra, la Armada japonesa trató de derrotar a los transportistas restantes de Estados Unidos, privando a los Marines de un apoyo esencial en el mar.

Una vez más, el vicealmirante Chuichi Nagumo encabezó la fuerza de la Armada Imperial, hermanas Shokaku y Zuikaku entrando en su tercer duelo de transportistas. La flota de veinticuatro mil toneladas Junyo, recientemente convertido de un transatlántico, casi coincidía con "Sho" y "Zui" en tonelaje, con menos aviones. Además, el portador ligero de once mil toneladas Zuiho se enfrentó a su primera acción. En la forma típica japonesa, varias unidades de superficie se dispersaron por delante de los transportistas, totalizando cuarenta barcos.

PREPARACIONES ALIADAS PARA LA BATALLA DE LAS ISLAS SANTA CRUZ

Al mando de los transportistas estadounidenses estaba el contralmirante Thomas Kinkaid, un veterano de Eastern Salomons. Fue superado en número como ningún otro almirante de EE. UU. Empresa (Grupo de trabajo 16) y Avispón (Task Force Seventeen) contra cuatro portadores imperiales. Empresa operó el nuevo Air Group Ten, entrando en su primera batalla.

La pantalla de Big E incluyó el nuevo acorazado Dakota del Sur (BB-57), dos cruceros y nueve destructores. Avispón fue escoltado por cuatro cruceros y seis destructores.

Catalina patrulleros encontrados Kido Butai en la mañana del 25 de octubre, a unas cuatrocientas millas de estatutos al norte de la Fuerza de Tarea SixtyOne. Kinkaid cerró la distancia, esperando atacar mientras la luz del día lo permitiera. Envió dos docenas de aviones a media tarde, pero Nagumo, sabiendo que lo habían visto, abrió el alcance. EmpresaEl ataque abortivo regresó en la oscuridad, perdiendo siete preciosos aviones.

Esa noche, con dos cubiertas de vuelo más, la fuerza aérea de Nagumo eclipsó a Fletcher en 194 aviones operativos a 137, una ventaja del 40 por ciento.

Poco antes de las 7:00 a.m. del 26 de octubre, los exploradores de ambos lados encontraron a la oposición. Sabiendo que el primer golpe fue crucial en el combate de portaaviones, Nagumo y Kinkaid despejaron sus cubiertas, ansiosos por entrar en el ataque inicial. En apenas cuarenta minutos Kido Butai instaló sesenta y cuatro aviones liderados por el teniente Sadamu Takahashi, incluidos veintiún bombarderos de buceo, veinte aviones torpedos y un nuevo avión "rastreador", diseñado para buscar cualquier información obtenida en el camino.

Pero los estadounidenses dieron el primer golpe en la batalla de las islas de Santa Cruz. Dos Empresa Los exploradores, habiendo monitoreado los informes de contacto de otros aviones, se desviaron de su sector asignado, primero para investigar un informe de acorazado, luego la fuerza del portaaviones. El líder era el teniente Stockton Birney Strong, uno de los aviadores más agresivamente capaces de su generación. Durante las Salomón orientales, había dejado pasar una oportunidad a los transportistas enemigos para llevar su información directamente al Big E. No lo haría por segunda vez. Junto con el Alférez Charles Irvine, empujó su caza a ochenta millas más allá de su propio sector, y su persistencia fue recompensada.

Los ceros estaban acosando a los exploradores en la escena, entregándole a Strong e Irvine un regalo inesperado: una clara imagen de lo que Strong llamaba "un gran transportista", en realidad Zuiho, humeante cerca de las nubes Shokaku. Los dos SBD rodaron en sus inmersiones de setenta grados, rastrearon el objetivo desde la popa y expertamente pusieron a las quinientas libras a través de la cubierta de vuelo a popa. "Auspicioso Fénix" estaba efectivamente fuera de la batalla, incapaz de recuperar aviones. Strong y los artilleros de Irvine derribaron a un Zero que los perseguía, luego ambos pilotos volvieron a chillar. Empresa en los humos, terminando una de las mejores misiones de los portaaviones.

Sin embargo, ZuihoLa contribución de su primer ataque en la Batalla de las Islas de Santa Cruz ya estaba en el aire. Así fue el primer lanzamiento de Kinkaid, una apresurada batalla de veintiuno Avispón SBD y TBF escoltados por ocho F4F. Fueron seguidos por veinticuatro aviones más, mientras Empresa lanzó un caza pesado de diez bombarderos con ocho gatos monteses. Los estadounidenses ahora tenían setenta y un aviones de ida, pero carecían de Kido ButaiLa integración institucional.

Los grupos aéreos opuestos se cruzaron antes de las 9:00, cada lado mirando al otro. Zuiho Cero pilotos golpean el Empresa volantes desde las seis en punto, derribando a dos Avengers y tres Wildcats mientras que pierde cuatro Mitsubishis. Otros tres pilotos estadounidenses tuvieron que abortar con daños de batalla, reduciendo el ataque a diez aviones, incluido el nuevo capitán de combate, el teniente comandante James H. Flatley, un veterano del Mar del Coral. Los aviadores de la Gran E no encontraron transportistas, por lo que atacaron a la fuerza de vanguardia del Contraalmirante Hiroaki Abe y dañaron el crucero. Chikuma.

AvispónEl segundo ataque en la Batalla de las Islas Santa Cruz también se encontró con Abe, agregando un golpe de bomba más. En ese punto, se gastaron dos tercios de la capacidad ofensiva de los EE. UU.

Pero el primero Avispón lanzamiento golpeó oro. Los SBD fueron dirigidos por el teniente comandante William J. Widhelm, quien había perdido la oportunidad de bombardear a los transportistas en Midway. Apuntó al transportista sin daños más cercano.

Sin embargo, ShokakuEl radar recién instalado reveló el Avispón ataca con un rendimiento increíble reportado de noventa y siete millas para el período, y mucho mejor que el alcance oficial del set Tipo 2 de sesenta millas en formaciones. Indudablemente, la atmósfera favoreció a los japoneses en la Batalla de las Islas Santa Cruz con lecturas excepcionales, ya que los "conductos" posiblemente canalizaron el rayo a lo largo de un frente inusualmente estrecho, posiblemente produciendo figuras inexactas.

No importa: Shokaku ganó un tiempo precioso para prepararse para la acción con equipos de control de daños tomando precauciones. El CAP de Nagumo establecido sobre el Avispón formación cuando veintitrés ceros salpicaron tres gatos monteses escolta y dos SBD, incluido el extravagante "Gus" Widhelm que abandonó cerca y animó a sus amigos desde su balsa. La batalla aérea le costó a Nagumo dos combatientes antes de que los Dauntlesses comenzaran a lanzar bombas de media tonelada en ShokakuLa antigua cubierta de pino.

A la izquierda para dirigir el ataque estaba el teniente James M. "Moe" Vose, quien recordó: "Yo fui el primero en zambullirme. La gente de Widhelm se había unido a la mía y vi tres golpes en Shokaku. Cuando nos retiramos, estábamos tomando medidas evasivas, bajo un continuo ataque Cero ".

Shokaku Recibió al menos cuatro, posiblemente seis, impactos en la Batalla de las Islas de Santa Cruz, principalmente a popa. Estallaron serios incendios, que requirieron cinco horas para extinguirse, y dejaron la cubierta "como una zona de falla sísmica". Perdió a 140 de su tripulación y más de cincuenta aviadores en la batalla.

Mientras tanto, Task Force Seventeen sabía que los problemas eran entrantes. Alertados por pilotos aerotransportados, Avispón preparado para la acción, pero el radar de EE. UU. solo registró a los asaltantes a cuarenta millas terrestres. Pocos de los treinta y siete F4F disponibles podrían ser vectorizados en la formación japonesa, dejando AvispónLa principal defensa de los cañones AA de la fuerza, que abrieron fuego poco después de las 9:00.

Dieciséis pilotos atacantes del teniente Takahashi eran profesionales: golpearon Avispón con tres bombas en tantos minutos. Un cuarto avión, obviamente lisiado, se zambulló en la isla del barco, arrojando gasolina en llamas.

Entonces llegaron los veinte Nakajimas. Dividiendo expertamente el puerto y el estribor para un ataque "yunque", torpedearon Avispón dos veces. Ella murió en el agua, un blanco fácil para un Aichi restante que se suicidó en el casco.

Mientras el crucero Northampton preparado una línea de remolque para Avispón, llegó el segundo ataque japonés en la Batalla de las Islas Santa Cruz: diecinueve bombarderos, dieciséis aviones torpedos y ocho cazas. Varios escuadrones de combate Diez "Grim Reapers" interceptaron, haciendo honor a su nombre. Un piloto estelar, el teniente Stanley "Swede" Vejtasa, gastó todas sus municiones en dos Nakajimas y cinco Aichis, una hazaña inaudita para los aviadores estadounidenses. Sin embargo, los bombarderos de buceo golpearon a Big E dos veces y aterrizaron cerca de un golpeteo.

Zuikakuel escuadrón Nakajima entre corchetes Empresa, buscando duplicar AvispónEl destino de En el puente estaba el Capitán Osborne Hardison, solo cinco días al mando. Su tripulación experta del puente esquivó cuidadosamente nueve torpedos que hervían más allá del casco, probablemente un récord estadounidense.

Un heroico piloto de Nakajima, su avión en llamas, voló hacia el destructor escolta Herrero, prendiéndola fuego. El patrón se dirigió al acorazado. Dakota del SurSe despierta, apagando las llamas. Dakota del SurLos artilleros reclamaron veintiséis derribos en el ataque, claramente una exageración pero indicativo del cambio abrupto de roles de los acorazados y los portaaviones. Los carros de batalla ahora servían como escoltas de alta potencia para los planos.

El segundo ataque de Nagumo en la Batalla de las Islas de Santa Cruz tuvo pérdidas devastadoras: veintiuno de treinta y cinco bombarderos contra seis estadounidenses.

Mientras tanto, volviendo Avispón pilotos de la Shokaku El ataque provocó "fuego amigo" de los barcos estadounidenses. El teniente "Moe" Vose resumió: "Esto era comprensible, ya que la fuerza había estado bajo un ataque severo". los Avispón fue gravemente golpeado e incapaz de llevarnos, y aunque Empresa estaba en llamas hacia adelante con una bomba golpeada a popa, todavía nos recuperamos a bordo. Al aterrizar, el elevador de popa estaba atascado en la posición baja, por lo que era necesario atrapar el cable número uno ”.

Kido ButaiEl tercer lanzamiento fue diecisiete Junyo bombarderos escoltados por una docena de ceros, llegando a la Fuerza de Tarea Dieciséis a las 11:20. Ellos casi perdieron Empresa y golpear Dakota del Sur y el cruceroSan Juan, con poco efecto. Ese éxito mínimo les costó once aviones.

Docenas de aviones TF-61 permanecieron en lo alto, jadeando por combustible. EmpresaEl talentoso oficial de señales de aterrizaje, el teniente Robin Lindsey, se embarcó en pilotos de ambos transportistas. Continuó aterrizando aviones hasta que la cubierta de vuelo estaba casi llena. El último piloto en el patrón fue el sueco Vejtasa, cuya confianza en Lindsey estaba justificada. El LSO le dio una señal temprana de "corte", y el nuevo as enganchó hábilmente el cable más trasero, "bloqueando" la cubierta: no había más espacio. Dieciséis pilotos restantes abandonaron o se dirigieron al distante Espíritu Santo.

Mientras Northampton remolcaba laboriosamente Avispón, Junyo y ZuikakuLos grupos aéreos persistentes lanzaron tres ataques más contra los estadounidenses en las etapas finales de la Batalla de las Islas Santa Cruz. Sumaron catorce aviones torpedos, seis bombarderos y diecinueve ceros, agregando otro torpedo y un golpe de bomba, dejando al portador golpeado sin poder. No había otra opción que escabullirse Avispón, aunque ella se resistió, tomando torpedos y cientos de proyectiles de sus escoltas. Finalmente, dos destructores japoneses la sometieron en las primeras horas de la mañana. Se hundió con 118 tripulantes y veintidós aviadores muertos o desaparecidos.

Kido Butai había enviado 138 salidas contra TF-61 en la Batalla de las Islas Santa Cruz, más de lo que Nagumo lanzó en Midway y Eastern Solomons combinados. Pero a cambio de hundirse Avispón y perjudicial Empresa, los japoneses sufrieron bajas de personal paralizantes, perdiendo 145 pilotos experimentados y tripulaciones aéreas, incluso más que en Midway. El desgaste podría ser reemplazado en números, pero nunca en calidad.

A diferencia de Salomón del Este dos meses antes, la Batalla de las Islas Santa Cruz fue una clara victoria táctica japonesa. Pero la estrategia combinada del Ejército y la Armada de Tokio no logró poner fin a la campaña de Guadalcanal, donde continuó la sangría.

La flota del Pacífico de EE. UU. Se quedó con un transportista rápido, el maltratado Empresa, que contó cuarenta y cuatro marineros muertos y dieciséis volantes desaparecidos. Su equipo de control de daños demostró nuevamente su experiencia, y ella volvió a la acción en dos semanas.

Nuevamente, el alto precio del combate de portaaviones fue evidente: Kinkaid perdió ochenta y un aviones (59 por ciento) y Nagumo noventa y nueve (50 por ciento).

Como el único transportista de cubierta grande disponible de PacFleet, Empresa fue un activo invaluable esa temporada. Air Group Ten entró y salió de Henderson Field en Guadalcanal durante la crisis de noviembre, lo que contribuyó a la derrota final del esfuerzo final de Japón para recuperar la situación. Cuando Tokio decidió retirar sus tropas restantes en febrero, la vital campaña de seis meses de Guadalcanal llegó a su final sangriento.


Este artículo sobre la Batalla de las islas de Santa Cruz es un extracto del libro de Barrett Tillman On Wave and Wing: The 100 Year Quest to Perfect the Aircraft Carrier.

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